La sabia Galeano

Por Cristina Lucía Valdés
Publicado en Savia Andina

Muy temprano en su vida esta ingeniera agrónoma se enamoró de las palmas, y ese amor se prolongó a lo largo de una existencia dedicada a la investigación y la docencia. Tan fuerte fue ese llamado que se convirtió en vocación y guió la mayor parte de su producción académica, desde su laureada tesis de grado en la Universidad Nacional en Medellín, titulada “Las palmas del Urabá antioqueño”, pasando por su posgrado en la Universidad de Cornell, donde hizo estudios sobre la anatomía foliar y la morfología del polen en las palmas, hasta su doctorado en Ciencias Biológicas en la Universidad de Aarhus, Dinamarca, con el trabajo de investigación titulado “Quantitative Forest Inventories on the Pacific Coast of Chocó, Colombia”, un recuento de la riqueza forestal del Chocó biogeográfico, bajo la dirección del doctor Henrik Balslev.

A su devoción por las palmas el país entero le debe que hoy se conozcan más de doscientas sesenta especies en cuarenta y cinco géneros silvestres, gracias a la investigación más completa que se ha hecho sobre el tema y que Gloria Galeano Garcés acometiera con Rodrigo Bernal, quien fue su compañero de ruta académica a lo largo de su vida, y con quien publicó en 2010 la obra Palmas de Colombia. Guía de campo, hasta ahora el más exhaustivo inventario de palmas del país.

Cuando empezó el estudio de estas plantas, Gloria era una estudiante de pregrado en Medellín, donde había nacido en 1958. “Era casi imposible determinar una palma como la de cera del Quindío, el árbol nacional. Pero no empezamos desde cero”, admitió la botánica en una de sus charlas. Siempre decía que los profesores Armando Dugand y Víctor Manuel Patiño habían sido sus inspiradores en este mundo fértil pero también duro de la investigación botánica.

Gloria Galeano Garcés

Aunque Gloria vivía y respiraba ciencia, fue en 1997 cuando realizó el que consideraba su primer aporte taxonómico importante, con las palmas de la región occidental de Colombia, trabajo donde describió treinta y dos géneros. También se destacan muchos más, como el realizado en colaboración con Andrew Henderson y Rodrigo Bernal: Guía de campo de las palmas de las Américas, publicado por la Universidad de Princeton en 1995, o la monografía sobre los géneros Euterpe y Prestoea neonicholsonia, publicada en la revista Flora Neotrópica.

A lo largo de treinta años de experiencia docente e investigativa en el Instituto de Ciencias Naturales de la Universidad Nacional, que dirigió entre 2003 y 2006, la profesora Galeano lideró un grupo de investigación en palmas silvestres neotropicales. Este grupo, su gran orgullo y legado, ha desarrollado numerosos proyectos. Como fruto de toda una vida de investigación, la sabia paisa fue autora o coautora de una veintena de libros, quince capítulos de libros, sesenta y ocho artículos científicos y diez trabajos electrónicos, tal y como lo destaca el Instituto de Ciencias Naturales.

Su prolífico trabajo y su amor perenne por la botánica están dando frutos, pues ya en 2016, año en el que falleció, se puso en marcha el primer plan de manejo, uso y conservación de palmas en Colombia, elaborado por el Grupo de Investigación en Palmas Silvestres de la Universidad Nacional de Colombia, con el apoyo del Ministerio de Ambiente y Desarrollo Sostenible. El trabajo es un llamado de alerta sobre la protección y conservación de estas plantas, una obsesión para la sabia Galeano, en un país que se cuenta entre los de mayor diversidad de palmas en el mundo, después de Brasil y Malasia, pero en el que, del inventario total, cincuenta y cuatro especies se encuentran amenazadas, y la mitad de las cuales son habitantes de los Andes.

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A su devoción por las palmas el país entero le debe que hoy se conozcan más de 260 especies en 45 géneros silvestres. Perfil de Gloria Galeano Garcés.